Portretfotograaf Damon De Backer onthult zijn geheimen:

“Een goed portret toont een moment van echtheid”

Na vijf jaar intensief gebruik is de Nikon D810 van Damon De Backer (23) tot op de draad versleten. De jonge ex-huisfotograaf van de Ancienne Belgique kreeg al grote namen uit de internationale muziekwereld voor zijn lens en maakt nu furore met zijn portretten en reportages voor De Morgen. Hij test de nieuwe, spiegelloze fullframe Nikon Z7.

Damon is nog jong, maar het gaat al hard voor hem. Hij combineerde zijn fotografieopleiding met shoots voor muziektempel AB en studeerde af met een reeks portretten van jonge acteurs en muzikanten. “Daarna begon ik een aanvullende masteropleiding, maar dat viel tegen. Net toen kreeg ik een aanbod van De Morgen. Ik heb de sprong gewaagd en ben als freelancer begonnen.” Damon maakt voor de krant vooral portretten. De afgelopen maanden probeerde hij daarbij achtereenvolgens de Nikon Z6 en Z7 uit.

Van ZZ Top tot The Killers

De liefde voor muziek kreeg Damon De Backer van zijn ouders mee, de liefde voor fotografie was zijn ding. “Mijn vader nam me mee naar een concert van ZZ Top. Met mijn cameraatje nam ik daar een foto en dacht: tiens, dat ziet er leuk uit. Een paar jaar later mocht ik huisfotograaf van de AB zijn – een droom die werkelijkheid werd. In het eerste jaar maakte ik drie of vier keer per week concertfoto’s. Zo won ik het vertrouwen van de muzikanten en kon ik in het tweede jaar portretten maken van helden als Brandon Flowers van The Killers. Muzikanten hebben vaak weinig tijd en zin in foto’s, dus ging ik voor de no-nonsense aanpak: voor een witte muur, flitsen, that’s it.”

Voor zijn eindwerk maakte Damon sfeervolle, uitgepuurde portretten. Voor zijn lens: jonge artiesten op de rand van de doorbraak, zoals Tamino en Lynn Van Royen. “Ik koos er bewust voor om langzaam en zorgvuldig te werk te gaan, met aandacht voor elk detail. Uren zocht ik naar goede locaties. Films vind ik daarvoor inspirerend: hoe een regisseur als Wes Anderson met kleur werkt, vind ik heel boeiend. Tegenwoordig werk ik ook graag met natuurlijk licht op binnenlocaties: daar valt het licht schuin de ruimte in en dat zorgt voor sfeervolle schaduwpartijen. In die stijl heb ik in een Brussels café mooie foto’s gemaakt van Thurston Moore van Sonic Youth.”

Met de Z7 maakte Damon onder andere portetten van modebewuste jongeren in tweedehandskleren voor De Morgen. “Spannend, want ondanks de verschillende locaties en weersomstandigheden moest ik er toch een samenhangende reeks van kunnen maken. Maar ik had geluk, de hemel was meestal klassiek melkgrijs. (lacht) Het was in het Belgische straatbeeld wel even zoeken naar locaties met eenvoudige lijnen en kleurvlakken waarin het subject mooi uitkwam. Maar de hele dag met zo’n spiegelloze Z7 rondlopen was veel minder pijnlijk voor m’n schouder. Het toestel voelde meteen vertrouwd aan en dankzij de scherpstelpunten kon ik vlot het portret scherpstellen en shooten zoals ík het wilde.”

Een moment van echtheid

Veel mensen vinden dat ze niet ‘pakken’ op foto. Dat is onzin, volgens Damon. “Bij de ene persoon kost het wat meer tijd dan bij de ander, maar je kan van iedereen een goede foto maken. Het is de taak van de fotograaf om op zoek te gaan naar iets moois, iets intiems. Dat kan een gevoel van geluk zijn, tristesse, melancholie. Om dat te vinden is er wederzijds vertrouwen nodig. Een gesprek vooraf hoort erbij. Ik wil weten wie die persoon is, wat hij doet in het leven, hoe hij zich voelt. Pas dan kan ik aan de foto beginnen.”

En dan is er nog het onderwerp zelf. Damon fotografeert zowel beroemde als onbekende gezichten. “Die eersten zijn het gewoon om op de foto te gaan. Zij hebben een nonchalance over zich die interessant kan zijn. Mensen die niet vaak gefotografeerd worden, vragen dan weer welke houding ze moeten aannemen, hoe ze moeten kijken, wat ze met hun handen moeten doen. Ik laat ze eerst zelf proberen en stuur dan soms wat bij, met het licht als belangrijkste leidraad. Het moet wel natuurlijk aanvoelen voor die persoon. Poseren mag, maar uiteindelijk moet ik een moment van echtheid bereiken. Een beetje geluk is soms ook nodig. Er is altijd nog dat extra puzzelstukje dat een beeld echt goed maakt. Daarvoor hang ik af van de magie van het moment. Als ik dan voel dat de puzzel in elkaar valt: heerlijk.”

Damons oordeel over de Nikon Z6 en Z7

Veel fotografen zijn ‘gear freaks’. Damon niet. “Ik heb nooit veel op zak. Meestal mijn Nikon D810, een zoomlens 24-70 mm f/2.8, een flits en een reflectiepaneel. Ik verwacht vooral superscherpe beelden met veel diepte en mooie kleuren, meer niet.” De Z6 en Z7 zijn wat dat betreft een goede match.

  • “De Z7 heeft meer pixels, de Z6 kan hoger in ISO-waarden. Ik heb ze gecombineerd met de Z-lens 24-70 mm f/4 en de 50 mm f/1.8. De scherpte is spot-on en de beeldkwaliteit megagoed.”
  • “De kleuren zien er zelfs zonder bewerking fantastisch uit – heel natuurlijk en zonder kleurzwemen.”
  • “De scherpstelpunten zijn verspreid over bijna het hele beeldveld. Dat is ideaal voor portretten: je kadert je beeld, kiest met de pijltjes waar je scherpstelt en drukt af. Mijn spiegelreflex heeft minder scherpstelpunten en ze zijn meer in het midden van het beeld geconcentreerd. Daardoor moet ik vaker herkadreren.”
  • “Het toestel is compact en licht. Mijn schouder hangt geen decimeter lager als ik er een dag mee rondloop.”
  • “In de digitale zoeker zie je het beeld zoals het zal zijn. Vroeger dacht ik: dat is voor luie fotografen zonder eergevoel. Nu denk ik: vergeet dat eergevoel, als het resultaat maar goed is.” (lacht)

Reflexcamera of spiegelloos?

Ruilt Damon zijn oude spiegelreflex nu ook in voor een spiegelloze Z? “Ik denk van wel. Als je een paar weken met zo’n Z7 rondloopt, besef je hoe zwaar een spiegelreflexcamera is. Ik heb al een leuke compacte camera, maar dat is geen fullframe. De Z overbrugt die kloof met glans. Mijn huisgenote zag het ook toen ik na mijn eerste Z-reportage thuiskwam. `‘Amai, jij ziet er content uit’, zei ze.”

Damon scherpgesteld

  • Kocht zijn eerste Nikon met het geld dat hij voor zijn plechtige communie kreeg
  • Studeerde fotografie in Brussel op campus Narafi van de LUCA School of Arts
  • Freelancet nu als portret- en reportagefotograaf voor De Morgen
  • Volg Damon op Instagram

Reeds verschenen in deze reeks

10 troeven

Alle fotografen in deze longread creëerden hun beelden met de nieuwe spiegelloze Z-camera’s van Nikon. We zetten de tien grootste troeven van de innovatieve serie voor je op een rijtje.

Meer weten?

Alle technische informatie over de body, lenzen en features van de Z6 en Z7 vind je op de website van Nikon.